lundi 8 mars 2010

Le navire-hôpital australien AHS Centaur

Le navire-hôpital australien (Australian Hospital Ship) AHS Centaur a été attaqué et coulé par le sous-marin japonais I-177 au large des côtes du Queensland (Australie), le 14 mai 1943, à son second voyage comme transport médical entre la Nouvelle-Guinée et l'Australie. Des 332 personnes composant le service médical et l'équipage civil, 268 périrent.

Le paquebot mixte Centaur a sauvé les victimes allemandes du combat de 1941 entre le croiseur auxiliaire Kormoran et le cuirassé léger HMAS Sydney.
Il ne sera transformé en navire-hôpital qu'en 1943.

Début 1923, Ocean Steamship Company (une filiale de la Blue Funnel Line d'Alfred Holt) décide de la construction d'un nouveau paquebot pour remplacer le vieillissant Charon sur la route reliant l'Ouest australien à Singapour. Le paquebot mixte devait pouvoir transporter des passagers et des marchandises autant que du bétail. Il devait aussi être capable de tenir droit dans la vase des ports australiens qui subissent des marées de plus de huit mètres d'amplitude. Scotts Shipbuilding and Engineering Company de Greenock, en écosse fut choisi pour construire Centaur. Construit pour 72 passagers et 450 têtes de bétail, le paquebot a été livré en quatre morceaux le 29 août 1924. Il a coûté 146 750 livres sterling. Les deux ponts inférieurs étaient prévus pour le bétail, ils servirent souvent de stockage supplémentaire pour les marchandises. La coque était du type "turret deck", les ponts sous la ligne de flottaison étant plus large que ceux du dessus. Centaur fut parmi les premiers navires civils à posséder un moteur Diesel. Pour respecter les conditions de construction de l'époque, il se caractérisait par une haute cheminée de 11 mètres surdimensionnée pour un Diesel.